The rebirth of Catalan: how a once-banned language is thriving

Irene Boada, Queen's University Belfast

Barcelona is one of the best-known cities in the world, yet visitors expecting to practice their Spanish can often be surprised when they hear Catalan spoken in the streets. The language has had a troubled history, but is a key marker of identity in Catalonia, a region where many hope for independence from Spain. The outcome of regional elections on September 27 means the current Catalan president Artur Mas may now seek to declare independence.

Attempts to suppress the Catalan language and culture have deep historical roots but were intensified during the era of Francisco Franco. The dictator banned the Catalan language from public spaces and made Spanish the sole language of public life.

Lluis Companys, leader of Catalonia during the Spanish Civil War. Wikimedia

For 40 years under the dictatorship, Spain tried to present itself as an ethnically and politically homogeneous state. The execution of Franco’s opponents continued after the end of the Spanish Civil War. One prominent victim was the former Catalan president, Lluís Companys who was deported from Nazi-occupied France in 1940 and then executed in Barcelona.

Cultural repression

After the Spanish Civil War ended in 1939, the repression was not only political but cultural too. Catalan institutions were suppressed and Catalan was banned in the school system. Indicative of the new political order were statements from the authorities, the police in particular, such as “Hable el idioma del imperio”: use the language of the empire.

The immediate consequence was that Catalonia lost many of the material resources for the production and reproduction of its culture. The Catalan language lost prestige in comparison with Spanish, and some upper-class Catalans began to start speaking more Spanish.

At the same time, between one and two million people from the south of Spain moved into Catalonia after the 1950s. These migrants were sometimes prejudiced against the Catalan language, not least because many of them did not even know about its existence before coming to Catalonia. Some felt no need to learn Catalan. This is the kind of problem which faces all stateless nations.

Despite this, most Catalan people went on using their language at home and the language has survived against the odds. Paradoxically, other languages such as Irish have had a state to protect them in the 20th century and yet it has proved difficult to stop the erosion of the language.

With the death of Franco in 1975, and once democratic freedoms had been recovered, the 1978 constitution recognised linguistic plurality and established that Spanish languages other than Castilian could be official languages of the state. Catalan is now compulsory in Catalonian schools.

A living language

Catalan is spoken in Catalonia, but also in the Balearic Islands, in parts of Valencia, in Andorra, in the French province of Roussillon, and in the Italian city of Alghero. Overall, it is spoken in a territory that contains over 13m inhabitants.

More than 150 universities in the world teach Catalan and more than 400 journals are published in the language. Ironically, Catalan studies are only weakly represented in Spanish universities, reflecting both the historical discrimination against Catalan and contemporary concerns about the drive for independence in Catalonia. Only seven universities in Spain (outside Catalonia) teach and research Catalan, whereas 22 universities offer courses in the UK, 20 French higher education institutions offer Catalan Studies, as do 24 in the US.

Catalan is the ninth language in Europe in terms of number of speakers – more than Swedish, Danish, Finnish or Greek. More than 80 television channels and more that 100 radio stations are broadcast daily in Catalan and there is a long publishing tradition. Each year in Spain almost 6,000 books are published in Catalan, some 12% of the total number of books published in the country.

More a passion than a language

What the Catalan experience seems to demonstrate is that banning a language may be an effective way of preserving it. Speakers of a banned language feel resentful and resist authoritarian reach into their culture. This Catalan emotion was picked up nicely by the Irish writer Colm Tóibín while living in Barcelona in the 1970s.

People lived in a private realm. The parents had moved into that realm at the end of the Civil War, and they had remained in that realm … But what was also interesting was that Catalan, the language, was considered a way of being free … No one was talking about history. No one was talking about politics. But people were talking in Catalan. And they considered that a fundamental way of resisting, or being apart from official Spain, or the regime.

This Catalan reaction is also expressed by a Catalan writer exiled in Mexico, Pere Calders, in his 1955 short story, “Catalans in the World”. A Catalan traveller in the Far East, at an evening party encounters a parrot which, to his surprise, utters Catalan phrases. He was overcome by emotion: “Many were the things which made us different but there was a language which made us one… Early that morning, when I left, I had a softer heart than the day I arrived.”

The ConversationAs a Catalan myself I have experienced this emotion. After years of teaching Spanish in Queen’s University, Belfast, last year I offered a course in Catalan for the first time. Standing in front of my students on that first day, I had to try hard to avoid tears.

Irene Boada, Lecturer in Spanish and Catalan, Queen's University Belfast

This article was originally published on The Conversation. Read the original article.


El renaixement del català: com funciona un llenguatge prohibit una vegada

Irene Boada, Queen's University de Belfast

Barcelona és una de les ciutats més conegudes del món, tot i que els visitants que esperen practicar el seu espanyol sovint se senten sorpresos quan escolten el català parlat als carrers. El llenguatge ha tingut una història turbulenta, però és un marcador clau d'identitat a Catalunya, regió on hi ha moltes esperances per a la independència d'Espanya. El resultat de les eleccions regionals del 27 de setembre significa que l'actual president de la República, Artur Mas, ara vol declarar la independència.

Els intents de suprimir la llengua i la cultura catalanes tenen profundes arrels històriques però es van intensificar durant l'era de Francisco Franco. El dictador va prohibir la llengua catalana dels espais públics i va convertir l'espanyol en l'únic idioma de la vida pública.
Lluis Companys, líder de Catalunya durant la Guerra Civil Espanyola. Wikimedia

Durant 40 anys sota la dictadura, Espanya va intentar presentar-se com un estat ètnicament i políticament homogeni. L'execució dels opositors franquistes va continuar després del final de la Guerra Civil. Una prominent víctima va ser l'ex president de Catalunya, Lluís Companys, que fou deportat de la França ocupada pels nazis el 1940 i després executat a Barcelona.
Repressió cultural

Després de la Guerra Civil espanyola va acabar el 1939, la repressió no només era política, sinó també cultural. Es van suprimir les institucions catalanes i es va prohibir el català al sistema escolar. Les indicacions del nou ordre polític van ser declaracions de les autoritats, la policia en particular, com "Habilitar el llenguatge de l'imperi": utilitzar el llenguatge de l'imperi.

La conseqüència immediata va ser que Catalunya va perdre molts dels recursos materials per a la producció i reproducció de la seva cultura. La llengua catalana va perdre prestigi en comparació amb l'espanyol, i alguns catalans de classe alta van començar a començar a parlar més espanyol.

Al mateix temps, entre un i dos milions de persones del sud d'Espanya es van traslladar a Catalunya després dels anys cinquanta. Aquests immigrants eren a vegades perjudicats contra la llengua catalana, sobretot perquè molts d'ells ni tan sols sabien sobre la seva existència abans d'arribar a Catalunya. Alguns no van voler aprendre català. Aquest és el tipus de problema que s'enfronta a totes les nacions sense estat.

Malgrat això, la majoria de la població catalana va seguir utilitzant el seu llenguatge a casa seva i la llengua ha sobreviscut contra les probabilitats. Paradoxalment, altres llengües com l'irlandès han tingut un estat per protegir-les al segle XX i, tanmateix, han resultat difícils d'aturar l'erosió de la llengua.

Amb la mort de Franco el 1975, i una vegada que s'havien recuperat les llibertats democràtiques, la constitució de 1978 va reconèixer la pluralitat lingüística i va establir que les llengües espanyoles que no siguin castellanes podrien ser llengües oficials de l'estat. El català és ara obligatori a les escoles catalanes.
Un llenguatge viu

El català es parla a Catalunya, però també a les Illes Balears, a parts de València, a Andorra, a la província francesa del Rosselló, ia la ciutat italiana de l'Alguer. En general, es parla en un territori que conté més de 13 milions d'habitants.

Més de 150 universitats del món imparteixen català i més de 400 revistes es publiquen en la llengua. Irònicament, els estudis catalans només estan feblement representats a les universitats espanyoles, que reflecteixen tant la discriminació històrica contra les preocupacions contemporànies catalanes com l'impuls de la independència a Catalunya. Només set universitats d'Espanya (fora de Catalunya) imparteixen i investiguen el català, mentre que 22 universitats ofereixen cursos al Regne Unit, 20 institucions d'ensenyament superior franceses ofereixen estudis catalans, igual que 24 a Estats Units.

El català és la novena llengua d'Europa en nombre de parlants, més que suec, danès, finlandès o grec. Més de 80 canals de televisió i més de 100 emissores de ràdio s'emeten diàriament en català i hi ha una llarga tradició editorial. Cada any a Espanya es publiquen gairebé 6.000 llibres en català, un 12% del total de llibres publicats al país.
Una passió més que una llengua

El que sembla demostrar l'experiència catalana és que la prohibició d'un llenguatge pot ser una forma efectiva de preservar-la. Els parlants d'un llenguatge prohibit se senten ressentits i resisteixen l'abast autoritari a la seva cultura. Aquesta emoció catalana va ser recollida molt bé per l'escriptora irlandesa Colm Tóibín mentre vivia a Barcelona als anys setanta.

    
La gent vivia en un domini privat. Els pares s'havien traslladat a aquest domini al final de la Guerra Civil i s'havien quedat en aquest domini ... Però el que també era interessant era que el català, la llengua, es considerava una forma de ser lliure ... Ningú parlava de la història. Ningú parlava de la política. Però la gent parlava en català. I consideraven que era una forma fonamental de resistir, o d'estar fora de l'Estat espanyol o del règim.

 

Aquesta reacció catalana també és expressada per un escriptor català exiliat a Mèxic, Pere Calders, en la seva història curta de 1955, "Catalans al món". Un viatger català a l'Extrem Orient, en una festa nocturna, troba un lloro que, per sorpresa, pronuncia frases catalanes. Va ser vençut per l'emoció: "Moltes van ser les coses que ens van fer diferents, però hi va haver un llenguatge que ens va fer un ... A primera hora d'aquest matí, quan vaig sortir, tenia un cor més suau que el dia que vaig arribar".

Com a català he experimentat aquesta emoció. Després d'anys d'ensenyament d'espanyol a Queen's University, Belfast, l'any passat vaig oferir un curs en català per primera vegada. Davant els meus alumnes en aquell primer dia, vaig haver de tractar d'evitar llàgrimes.

Irene Boada, professora d'espanyol i català, Queen's University Belfast

Aquest article es va publicar originalment a The Conversation. Llegiu l'article original.